佛教分「顯」、「密」,顯教的天台宗,依法華經,以佛、菩薩、聲聞、緣覺等四聖,與天、人、阿修羅、畜生、鬼類、地獄等六凡,共謂之「十法界」;密教真宗,依理趣釋經,以地獄、鬼類、畜生、人、天等五凡界,與聲聞、緣覺、菩薩、權佛、實佛等五聖,合為十法界。法者,是宇宙一切諸法。界者,是分別之義,支配於因果之理的法相範圍,名為「法界」。照理,佛是已經超脫此種範圍的聖者,應該屹立於此法界之外,菩薩瓔珞本業經上說:「於一法界有三界報,一切有為法,若凡若聖,若見著,若因若果,不出法界,唯佛在法界外。」但為使眾生在觀念上,事相上,明白起見,故將佛列入而立十法界,這十法界是這樣的:

一、諸佛法界:佛乃無上正等正覺的境界,而是自覺覺他覺行圓滿的聖者,由菩薩修行,經三大阿僧祇劫,才能成佛。成佛不只釋迦如來,如彌陀、藥師,東西南北,四維上下,十方佛土,過去、現在、未來三世諸佛等,有數不盡的佛。

二、菩薩法界:菩薩,能自覺又能覺一切有情眾生,乃修無上菩提,六度萬行,所成就的聖者,如觀音、勢至、地藏、文殊、普賢、彌勒等,十方三世一切大菩薩,再修就要成佛了,因廣度眾生,故謂之「大乘」。

三、緣覺法界:為入涅槃,修十二因緣之行人,斷盡無明,了脫生死;若生不逢佛世,但見飛花落葉,萬法生滅,而悟無常入道者為「獨覺」,又名「緣覺」行者,修到最高,名「辟支佛」,是在三乘之中位,故名「中乘」。

四、聲聞法界:聞佛說法,或依經教之四聖諦 — 苦、集、滅、道,知世間是苦海,三界如火宅,因此修行,得證「涅槃」。修時須經過「須陀洹果」,「斯陀含果」,「阿那含果」,最後才到「阿羅漢果」,雖出三界,具諸神通,因不發心度人,故謂之「小乘」。

五、天道法界:在世間行上品十善,孝敬父母,尊師重道,廣行布施,一切善德,兼修禪定,死後分別得生諸天,受淨妙樂,但福盡仍墮。天,在三界之內,略說,「欲界」有六天,「色界」有四種禪天,「無色界」有四天;廣說,更有許多天,因諸天上,不如佛國圓滿究竟,故佛教徒眾,多願往生佛國,少願生天。

六、人間法界:凡持五戒,行中品十善者,多生人間,人類為學佛之重心,如修善證道,上可得四聖之果,及生天福報;如不修行,甚且作惡者,下墮三塗惡道,欲保人身,已不容易,所謂「人身難得」,此身不在今生度,更待何生度此身?

七、修羅法界:阿修羅乃修下品十善,得自在神通之力,非人非天,重色欲,多妒忌,好鬥爭,男醜女美,住於須彌山之北,大海之下,有阿修羅宮殿。若天或人或畜生界,有愛發瞋恨鬥爭者,乃是此道轉來。

八、畜生法界:生前犯下品五逆十惡者,性特愚痴,多生畜道,有胎卵濕化,水陸空行,鳥獸蟲魚,範圍之廣,種類繁多,不勝細舉。

九、鬼類法界:生前犯中品五逆十惡,貪嫉而不肯布施者,死後為鬼,因感饑渴,縱有飲食,亦難下咽,此乃餓鬼。鬼類甚多,有福德鬼神(鬼神屬鬼法界,分有財、無財、針咽、大癭、燄口、臭毛……等鬼。)為人身時,雖信佛教,而稍有善德,然不知修習佛法,死後多為城隍土地,精靈神鬼,亦有人祭獻,此為鬼福,世人稱拜神,但陰冥之苦,欲脫困難。

十、地獄法界:此乃生前犯上品五逆十惡,罪業深重所感之苦報,有大寒、大熱、刀山、油鍋、合山、飛刀、劍樹等,不勝枚舉。大概為十八大地獄,千千中地獄,萬萬小地獄,乃至無間地獄,皆因眾生業感所成,眾生作惡無量,地獄亦無量。鬼道與地獄,如人道之刑獄。故此奉勸世人「諸惡莫作,眾善奉行」。

至於真言宗對十法界所以有「權佛」、「實佛」之說,而又不將阿修羅列入十法界之內者,蓋因真言之十住心中前九住心名權乘,第十住心為實果。唯識、三論、華嚴、天台等,為權乘之法,佛皆為因位之權佛,真實之佛果,但為第十住心之法身密佛,曰「實佛」。其阿修羅,性多妒忌,愛好鬥爭,其性遍及天、人、鬼、畜,故有天修羅、人修羅、鬼修羅、畜修羅等,故此界不獨舉也。

附表解: