什麼叫「根」?比如一切果樹的種子,種在泥土裡,必先生根,然後發芽,滋生茁壯,分枝長葉,開花結實;因此即可知道,根者,是有能生長的意思。

「六根」是指我們人體的眼、耳、鼻、舌、身、意六種官能。這六種官能,為什麼叫做根呢?因眼對色境,而生眼識;耳對聲境,而生耳識;鼻對氣境,而生鼻識;舌對味境,而生舌識;身對觸境,而生觸識;意對法境,而生意識。因為六根對六塵,產生六識的緣故,所以就叫它做六根。

什麼叫「塵」?凡一切世間的事物,能汙染我們真性的清淨心者,都叫做塵。

「六塵」是指色、聲、香、味、觸、法六者。凡在宇宙間的任何物質及顏色,一切聲音,任何氣味,身體所感觸的,或意思所想的一切法,皆由六根而入,由六根而受,故稱六根為「六門」;六塵由六門之處而入,故叫「六處」、「六受」、「六入」。六根為內六入,六塵為外六入;入是涉入,因六根與六塵境界,互涉而生六識,所以叫處。「處」,比如處所,有能依附的意思,六識即由六根六塵依附而產生,故六根合六塵,稱之為「十二處」。

什麼叫「識」?識乃心的別名,是了別的意思。心對境而明了分別,人之不同於木石者,因對境能生識別的作用,故叫做心;心會思量,叫做意;心意起了分別,別識的作用,謂之識。

「六識」是六種識別,比如說:眼見色,能分別紅、黃、青、白、黑,山河大地,男女老幼等;耳聞聲,能分別哭、笑、唱、叫、鬧、嚷、罵等;鼻嗅氣,能分別香、臭、喜、惡等;舌嚐味,能分別甜、酸、苦、辣、鹹等;身體觸物,能分別長短、大小、粗細、方圓、軟硬、滑澀等;我們的意根處理事情,能知一切方法,或好或壞,優美惡劣等,宗鏡錄上說:「第六意識有十種名稱:『六識、意識、攀緣識、巡舊識、波浪識、分別事識、人我識、四住識、煩惱障識、分段死識。』」六根緣六塵,有了百千萬億分別的能力,所以叫做六識。

以上是六根六塵合謂之十二處,六根六塵和六識三者又合稱之為「十八界」