「闡提」這個名詞,是不成佛的意思,通常說的「一闡提」,乃由梵語翻譯過來,「一闡」二字的音連起來,是中文的「信」 字,「提」音是中文的「不具」之義。涅槃經上說:「不具信故,名一闡提」,「無信之人,名一闡提,一闡提者,名不可治」,乃是不信佛法,不信因果,沒有慚愧,不信業報,不信有過去、現在、未來三世,不親近一切善友,不學一切善法,亦不聽信受持諸佛所說教戒,像這樣的人,就叫一闡提。世間有病入膏肓的人,無藥可治,惡性重大如一闡提者,為諸佛世尊所不能治。

「一闡提」又叫「一闡底迦」,譯成中文,乃「樂欲」二字,一闡提既含有一切惡,離一切善,樂欲生死,不離三界火宅、六道輪迴,不出苦海,如遇人宣說佛法,竟生惡意毀謗,這叫「謗法闡提」;更復誹謗大乘佛法,斷滅一切善根,又稱之為「斷善闡提」,世有如是之人,可以說是闡提種子。以上乃是起大邪見,斷絕善根之極惡而不成佛者。

還有一種叫「大悲闡提」,乃是菩薩具有大悲心願,欲度盡一切眾生才成佛,但眾生無盡,故畢竟沒有成佛之期者。入楞伽經上,佛對大慧菩薩說:「一闡提者,有二種,何等為二:一者、焚燒一切善根;二者、憐愍一切眾生,作盡一切眾生界願。大慧!云何焚燒一切善根?謂謗菩提藏,作如是言,彼非隨順修多羅毗尼解脫說,捨諸善根,是故不得涅槃。大慧!憐愍眾生,作盡眾生界願者,是為菩薩。大慧!菩薩方便作願,若諸眾生,不入涅槃者,我亦不入涅槃,是故菩薩摩訶薩,不入涅槃。」

上面所說的,第一種闡提是眾生,叫「斷善闡提」。第二種闡提是聖眾,叫「大悲闡提」。還有第三種闡提,叫「無性闡提」,梵語名「阿顛底迦」,就是畢竟無善,無成佛之義。斷善闡提,是樂欲生死,反之,而無性闡提,則為不樂欲,不樂欲涅槃,乃是畢竟無涅槃之性也。闡提乃具不成佛之性,不是闡提無佛性,經云眾生皆有佛性,何獨闡提無佛性?闡提亦眾生,且有大菩薩為度眾生而不願成佛者,故不說闡提無佛性,只是說闡提不成佛。

在止觀六有載:「闡提有心,猶可作佛;二乘滅智,心不可生」,這個心乃是指的菩提心,假若闡提發了菩提心,還有成佛的可能,二乘(小乘)入智滅的時候,連菩提心都生不起來了。故佛曾訶小乘人為「焦芽敗種」,其意在此。

佛陀的教法中,「大悲闡提」是值得世人敬佩的,他不是斷壞善根,也不是畢竟無涅槃之性,乃是發了普度眾生的廣大宏願,願生生世世,多生累劫,上天堂,下地獄,入三界,轉輪迴,無有休止,沒有疲厭,弘法利生,世世常行菩薩之道。這樣的大菩薩也很多,如地藏菩薩,就是為度地獄眾生,乃發大願說:「地獄不空,誓不成佛,眾生度盡,方證菩提」,就是一個眾所週知的範例。還有許多古佛,早已成佛,只因悲愍苦海中的眾生,倒駕慈航,現「大悲闡提」身,度化眾生,這種偉大的慈悲願力,是多麼的值得世人敬仰啊!願弘揚佛法者,對闡提的解釋,有所區別而為說法。