我們台灣同胞,每年到了七月十五日,俗謂「中元普度」的這一天,家家戶戶,屠殺牲畜,祭祀鬼神,大宴親友,到底是一回什麼事?這個故事,當從頭說起。

佛教教主釋迦牟尼佛陀座下的出家比丘弟子中,有一位名叫目犍連的大弟子,因為他神通廣大,有神足通,可以上天堂,到地獄;有天眼通,遠近都能看見,沒有障隔;有天耳通,不論多遠的聲音,亦能聽到,無所阻礙;有他心通,別人心中的一切,他都了解;有宿命通,別人過去久遠劫來的事情,他都清楚,當算得是神通第一的大菩薩了。有一天,他以天眼遙觀自己今生的亡母在餓鬼道中,腹大如甕,手足細小,咽喉似針孔,珍饈美味,不能進得,饑火中燒,滴水難以下咽。目犍連不忍其母受苦,即刻用自己的缽,盛滿了飯菜,藉神通的力量,往饗老母,但見母親取食,尚未入口,飯食即化為火炭。目犍連母子情深,悲痛涕泣,即因情蔽,不能得知亡母宿世犯何罪業,受此苦報,乃將此事稟問佛陀。佛陀閉目淨觀,露出憐憫的心情,以慈祥的語音開示道:「目犍連啊!你的母親因為在生之時,不信因果報應,謗佛罵僧,不敬三寶(佛法僧),貪瞋痴慢,常行邪惡,戲弄眾生,因是受此苦報,縱然你做她的兒子的人,孝心感動天地,但不能拯救罪惡這樣深重的人。」目犍連聽到這裡,更加悲痛,五臟俱裂,嚎啕大哭。佛陀再以安慰的語言,繼續說:「若靠你一人的力量,是無濟於事,無可奈何的,現在唯有仰仗十方僧眾威德神力,方能救得你母親出離餓鬼苦趣。每年七月十五是佛歡喜日,因十方僧眾結夏安居九旬,修行解居之日,一切僧眾均具清淨戒行,多證聖果,其德廣大,不可思議,佛最歡喜,如在此日供養這些僧眾,不但已故父母六親眷屬定能出離三塗之苦,得到解脫,若父母尚在人間,亦衣食豐足,福樂康寧,萬事吉祥如意,這就是真正超薦拔度的妙法。」目犍連聽了,歡喜信受,依教奉行,即在七月十五日供養聖僧大眾以後,其母是日即離餓鬼之苦。

這樣供僧,叫「盂蘭盆」之法,目犍連受此法益,感激佛陀,讚歎三寶的功德,乃奉勸世人推行「盂蘭盆法會」,這一天也可算是一個上報親恩的節日。時間遠久,漸漸行不如法,進而以訛傳訛,相沿成習,這個吉慶的日子,反變成了大肆屠宰牲畜的凶災惡日,供養僧眾竟變成了宴神請鬼的筵席,名曰:「請好兄弟」,這不但違反了佛陀的慈悲,更辜負了目犍連尊者奉勸世人行孝為善的好意。

戒殺護生,本來是有延年益壽、除病消災的功德;殺生祭拜鬼神,不但鬼神無益,殺害眾生要償血債,命終之時,復墮地獄,受無間苦。前人說:「要知世上刀兵劫,但聽屠門夜半聲」,殺業不休,世將永無和平之日,如果殺生拜拜之風難改,則請代之以珍美素食,香花果餅亦可,如果做不到供養僧眾,則請僧尼到家誦經禮懺,超度親眷亡靈,這樣也是冥陽兩利的美事。