佛教的教主,釋迦牟尼佛,他的父親,是印度迦毗羅國的淨飯王,母親摩耶夫人。他的名字叫「悉達多」,當時國人都稱他為悉達多太子。

「釋迦」是他的姓氏,在古印度有四大種族,分為四姓:一是「婆羅門」,二是「剎帝利」,三是「吠舍」,四是「戌陀羅」。釋迦乃剎帝利種的一族,這族本來叫「瞿曇」,後分族而成釋迦,是國王種族,歷代都是這族統轄國土和人民。釋迦牟尼成佛以後,還有人直稱他為「瞿曇」的。

「瞿曇」舊稱「俱譚」,後來的人稱為「喬答摩」。從前無量劫中,曾有過一尊古佛,亦姓釋迦。釋迦是梵語,其字義翻譯成中國語文,為「能」字,能是萬能,有一種大力量的意思,這是指他的姓氏而言。

釋迦太子,修行不是只有今生,他已經過了百劫修行,在今世成就無上菩提,證得正等正覺的果位,稱之為「佛」。但他何以佛號叫「牟尼」呢?我們做一個佛教信徒,就必須徹底的了解。

「牟尼」是梵語,以中國文字來解釋,乃「寂靜寂默」的意思,此乃仁者之風,故釋迦牟尼四字連起來講,就是能仁寂靜之義。「寂靜」兩個字,應該分事與理兩方面來解說。

就事的方面:當悉達多太子第一次回到迦毗羅衛城的時候,因他莊嚴的儀表,和寂靜無言的梵行,仁風高節的舉止,神明和氣的風度,使得一般平素驕慢的釋迦種族青年們,見之恭而且敬,個個寂然不語,父王見之,內心非常喜悅,回宮以後,召集諸大臣與太子,並說:「眾釋迦子弟,一向傲慢多言,今見太子,皆悉默然,牟尼不語,應給太子再起一個名字,叫釋迦牟尼。」諸臣讚歎,都說這是個最好的名字。又悉達多太子自出家以後,專修禪行,一向如如自在,寂默無言,當時有許多親近過他的人,都喜歡稱他為「牟尼仙」。他在平時走路,目不斜視,端身徐行,步伐不亂,心無妄念;有人問話,默然不答,莊重非凡,人民都傳說,這位仙人,諒必就是釋迦牟尼了。「仙」者乃是久在山林修心學道者的通稱。「牟尼」二字,本來是對一切修「意、口、身」三業清淨妙行,功德殊勝,圓滿成就者的尊稱。

以理的方面:佛與大乘菩薩、中乘緣覺、小乘羅漢等三乘聖人,所證的法,通為寂默,所以任何一尊佛,亦可謂之大牟尼。大覺世尊,成就了無上寂默的妙法,乃是應當稱之為大牟尼了。在修行過程中,已入無學位的行人,身、語二業寂淨,叫身、語牟尼,到了意寂然牟尼的時候,就是無學的意思,為什麼牟尼說是無學呢?以羅漢不動「意」,永斷一切煩惱,而常寂靜,故是「實牟尼」。佛陀所證牟尼,又遠非三乘聖賢可以比較,已入常寂光土,微妙寂絕,無以倫比,非語言文字可以敘說形容,像這樣的法界寂然大滅度法,唯有佛才能究竟,因佛寂煩惱,寂生死,寂一切戲論,證得真理,成就一切法性向,離言不二法門,不住涅槃,不離涅槃的妙德,故大集經上讚之曰:「六根皆寂滅,大慈牟尼王,慈心為說法,聞已除痴愛。」盼望世人,人人修學菩薩,三業清淨,六根無染,隨緣行化,恭喜即身就可證得小牟尼也。