世人都知道,人死為鬼的說法,其實不然,普通一般人,死了之後,不是立即轉生後世,在此死彼生轉世之間,還有一個短暫的時間,少則一日之中,多則四十九天之內,在此期內的靈魂,乃是一種陰形,稱之為「中陰身」,又叫做「中有」。大乘義章上說:「命報終謝,名為無有;生後死前,名為本有;兩身之間,所受陰形,名為中有。」生死之苦報,有而非無,故謂之為「有」,現生與當生中間的果報,謂之「中有」,即是中陰。中有者,為滅將來之生的業所引生者,故中有之形,如其所趣本有當生之形。人死後的中陰身,其形如五六歲的小兒,然諸根明利,假如沒有慚愧心增長的緣故,則身不穿衣服;凡是「欲界」的中有,以香為食。天的中陰身,形為仰首;鬼、畜的中陰身,形體多橫;地獄的中陰身,頭在下,足在上。就人的中陰身而言,身如孩童形狀,且以七天為一期,以轉世生於應生之處,或人或天,或鬼或畜。如果七日之內,未得生緣者,則再延續中陰身七日;如果在第二個七天,即一十四日之內,未得生緣者,再延七日;如果在第三個七天,即二十一日之內,未得生緣者,再延七日;如果在第四個七天,即二十八日之內,未得生緣者,更延七日;如果在第五個七天,即三十五日之內,未得生緣者,復更延七日;如果在第六個七天,即四十二天之內,未得生緣者,再延七日;在這第七個七天,即四十九日之內,必定得遇生緣,而轉世投生,只不過是善道或惡道的差別而已。

也有人死後,不必經過中陰身,而因佛力,或應願隨業直接往生的,那就不是普通常人的事了。

第一種:是因學佛修行成就,頓超三界,離開六道輪迴,得成聖果的聖者們;或仗佛力功德往生十方佛國淨土的,比如,在阿彌陀經裡佛說:「舍利弗!若有善男子善女人,聞說阿彌陀佛,執持名號,若一日、若二日、若三日、若四日、若五日、若六日、若七日,一心不亂,其人臨命終時,阿彌陀佛,與諸聖眾,現在其前,是人終時,心不顛倒,即得往生阿彌陀佛極樂國土。」

第二種:是因平素行菩薩道的人,彼救世救人的願力所感,在此處死後,在彼處隨即轉生人世。

第三種:是因平素廣行大善,死即生天,或仍轉人世。

第四種:是因平素為人,曾作大惡,業力所感閻羅拘提,死即墮入地獄,受其惡報。

以上四種,前二種是願力所感,後二種是業力所感。除此之外,必須經過「中陰身」的階段,依一生的行為業力所感應,在六道輪迴中,隨其業緣受生於本有。