上篇談到最短最微的時間是「一剎那」,那麼最長的時間是多久呢?曾有人這樣問,現在我們就來談談這個問題吧!
通常人所知道的時間,都是從分秒算起,六十秒為一分,十五分為一刻,六十分為一小時,二十四小時為一晝夜,七天為一星期;陽曆分大月小月,每年的一、三、五、七、八、十、十二等七個月,每月都是三十一天,稱為大月;每年的二月,為二十八日,其他四、六、九、十一月,每月都是三十日,皆稱為小月,十二個月為一年。每年分春、夏、秋、冬四季,每季是三個月;還有閏日、閏月和閏年。陽曆每年餘下來的時間,積了四年的零數,併成一日,加在二月裡,稱為閏日。陰曆每年餘下來的時間,積了三年多的零數,併成一個月,叫閏月,所以每三年有一閏月。陽曆有閏日,陰曆有閏月的那一年,叫做閏年。又有去年、今年、明年;上月、本月、下月;昨天、今天、明天。如剛才是中午十一點,是過去;此時是正午十二點,是現在;再過就是下午一點,是未來。再如前一分鐘、此一分鐘、後一分鐘;先一秒鐘、此一秒鐘、後一秒鐘,乃至最微少的過去一剎那、現在一剎那、未來一剎那等,都謂之「三世」。
再由年往上推,一年、二年,乃至十年,又:十年、百年、千年、萬年、十萬年、百萬年、千萬年、萬萬年,萬萬為億,萬億為兆,這個數字,已經大得不得了,在世間,除用萬兆、億兆、兆兆的字樣之外,已經沒有數字再往上推了;然而在佛經裡,卻出現了一個字,把更長的時間,說得明明白白,清清楚楚,那就是一個「劫」字。現在謂之現在劫,過去久遠,謂之過去劫,未來久遠,謂之未來劫,通常年月日時不能計算的遠大時節為「劫」,故稱為「大時」。智度論曰:「大時名『劫』。」「劫」字,梵語為「劫簸」。釋迦氏譜曰:「劫簸,此土譯之為『長時』也。」又云分別時節謂之「劫」。劫有二種:第一是器世間的,就我們這宇宙世界之成住壞空而設之數量名,如成劫、住劫、壞劫、空劫。祖庭事苑上說:「日月歲數謂之『時』,成住壞空謂之『劫』」。第二是歲數劫,算晝夜日月之數量者。法華論上說:「示現五種劫:一者夜,二者晝,三者月,四者時,五者年」是也;劫又分「小劫」、「中劫」、「大劫」,乃至「三大阿僧祇劫」。
「劫」是如何計算法呢?據佛經的記載,是以人的壽數作標準來計算,地球成了,初人自八萬四千歲往下減,每百年減一歲,至十歲時,再自十歲起往上增,每百年增加一歲,增至八萬四千歲,再往下減,每百年減一歲,減到十歲時,又往上增,仍是百年增一歲,至八萬四千歲又往下減,還是每百年減一歲,減至十歲再增,現在人壽不過百歲,再過人壽九十、八十、七十、六十、五十、四十、三十、二十,乃至十歲,是住劫中之減劫,如此人壽一增一減的時間,為「一小劫」,合二十小劫為「一中劫」,合四中劫為「一大劫」。
我們這個地球,分「成、住、壞、空」四個階段,成的階段要經過二十小劫(即一中劫)的時期才能完成,地球成功之後,住在宇宙間,只能住二十小劫(即一中劫),以後就漸漸開始壞了,壞也要經過二十小劫(即一中劫),才能壞完,地球壞完了,物質分散了,完全沒有了,進入空劫,也要經過二十小劫(即一中劫)。空劫之後又產生新的地球,仍然經過成、住、壞、空,這四個階段(即四個中劫),四中劫併起來就是一大劫。至於說「三大阿僧祇劫」,是菩薩修行之年數也。菩薩須要經過三大阿僧祇劫,修六度萬行,更於百劫修感三十二相、八十種隨形好之福業,才能成佛。
「阿僧祇」者,為無央數,即無量數之長劫也。按阿僧祇為數之極,以萬萬為億,萬億為兆計算,一阿僧祇有一千萬萬萬萬萬萬萬萬兆年也。菩薩修行,要三大阿僧祇劫,即以上之數,再以三乘之,這當可算是最長的時間了吧!如果成佛,其壽命又超過三大阿僧祇劫,而至無量的長壽(比如西方極樂世界的阿彌陀佛,又稱為無量壽佛),這才算得真正最長的時間了。