「界」是區別的意思。一切事物,彼此之間,有一種差別,毫不含混。比如說:男人和女人,有男女性別的不同;老人和少年,有老少之別;眼睛看見的花朵,鼻子聞著的花香,有色與香的區別;同樣是從口裡出來的聲音,有哭有笑,說話和唱歌的分別;同樣是從眼裡流出來的眼淚,也有悲傷之淚,歡喜之淚的不同。我們同時一眼看去,空中的太陽,飛機飛鳥,遠處的雲煙,地上的山河大地,林園樹木,樓臺亭閣,屋宇殿堂,男女遊人,說話唱歌,或行或住,千差萬別,種種境界,一齊陳現眼前。這萬事萬物的不同現象,就叫界。

萬物一切現象,既然無量無邊,為何說只有「十八界」呢?因為佛陀把所有的界歸納起來,不出「眼界,色界,眼識界;耳界,聲界,耳識界;鼻界,氣界,鼻識界;舌界,味界,舌識界;身界,觸界,觸識界;意界,法界,意識界。」即六根六塵之十二處,再加六識,共謂之十八界。天上地下,陸地海洋,能見不見的,宇宙萬有,均因此十八界而有分別。

世間眾生,因為種種界,生種種觸;因為種種觸,生種種受;因為種種受,生種種愛。在這十八界之中,舉六根為例來說吧:

眼睛與前面的美景相對為觸,因眼觸而生眼受,因眼受而生眼愛;心中有了愛,就想對這美麗的景色,盡情欣賞。

耳朵與當前的歌聲相對為觸,因耳觸生耳受,因耳受生耳愛;心中有了愛,就對好聽的音樂,欣賞貪戀。

鼻與現在的香氣相對為觸,因鼻觸生鼻受,因鼻受生鼻愛;心中有了愛,就對這芳香愛不忍捨。

舌與好味接近為觸,因舌觸生舌受,因舌受生舌愛;心中有了愛,就對這可口的美味,再想嚐試。

身體與溫軟的男女接近為觸,因身觸而生身受,因身受生身愛;心中有了愛,就有所貪求。

意識的靈感來了,想到一首美好的詩詞為觸,因意觸生意受,因意受生意愛;心中有了愛,將終身對這首優美的詩詞,吟詠難忘。

以上是舉例簡單而說的,廣說起來眼耳鼻舌身意,色聲香味觸法,眼識、耳識、鼻識、舌識、觸識、意識,十八界都是如此。但當知道,不是因為種種愛而生種種受,不是因為種種受而生種種觸,不是因為種種觸而生種種界;乃是因為一切界,才生一切觸,因一切觸,才生一切受,因一切受,才生一切愛,由愛生想,由想生欲,由欲生熱,由熱生求,甚至執著不捨,這就是眾生不能離開這三界火宅,苦惱世間的原因了。