常見許多人,當他們遇到了出家的比丘或比丘尼的時候,會無意中合起掌來,說一句「四大皆空」,或唸一聲「阿彌陀佛!」當你請問他,什麼叫四大皆空?什麼是阿彌陀佛?他們必定回答說:「酒色財氣是四大皆空!吃青菜蘿蔔,就要唸阿彌陀佛。」這樣說法,甚覺好笑,應當說是他們完全說得不對了。

佛經上說的「四大」,是指「地、水、火、風」四種。既然說是大,絕對非小;所謂大者,自體寬廣,周遍包含,乃不可思議的大與多,故名為大。何以說地水火風為大呢?地大性堅,支持萬物;水大性濕,收攝萬物;火大性暖,調熟萬物;風大性動,生長萬物。這四大能造作宇宙間的一切萬物,所以叫「能造四大」,因能造四大而產生的萬事萬物,謂之「所造四大」;又分「內四大」和「外四大」。

先說內四大:以人為例,我們的身體,毛髮爪齒,皮肉筋骨,髓腦垢色,五臟六腑,皆屬地大;唾涕膿血,津液涎沫,痰淚精汗,大小便溺,皆屬水大;體內體外,溫度暖氣,熱力能量,皆屬火大;身內氣體,呼吸空氣,種種動轉,皆屬風大。如果這四大不調,就會生病,四大散缺,就會死亡。因為人是有情識的眾生,故稱「正報」之人身為「有識四大」。

次說外四大:泛指山河大地,花草樹木,一切物質色相,皆為地大;河水海水,空中的雨水,一切水分濕氣,皆為水大;陽光熱能,一切燈火爐火,兩物相碰時,所擊起的火花,或一切物體中,含藏而看不見的火性,皆為火大;空氣以及一切氣體或物體轉動生風,皆為風大。四大不調,乃發生天災地變,種種災難,或缺少一大,萬物則不生。因外四大乃為「依報」的物質,是無情識的眾生,故稱一切自然現象為「無識四大」。

不論是能造四大,所造四大,內四大或外四大,總歸於色法,在這大宇宙間,凡屬於有形的色法,終歸於毀滅,就是聽聞覺知,乃至一切心法,也是無常而沒有自性的,人有生老病死,物有生住異滅,地球也是成住壞空,故般若心經說:「色不異空,空不異色,色即是空,空即是色。」四大雖隨因緣生滅,生時四大盡有,滅時四大皆空。修行的人,為了不執著,不著一切相,當看破放下,以求安穩自在,離苦得樂,要把有看成空,所以要求解脫的人,隨時都要覺得「四大皆空」。