大凡年老的佛教徒們,有精進修行念佛的,都喜歡手持一串念佛珠,這種念佛珠,是用來幫助念佛,口裡唸一聲佛號,手指撥動一粒珠子,或記數佛號,又叫數珠。因念佛能轉煩惱成菩提,所以又稱之為菩提珠。最長的,一串有一百零八粒,也有小串的手珠;其品質不等,有用真珠、瑪瑙、珊瑚、琥珀、象牙、白貝、玉石及許多高貴物質製成,也有各種木質,如檀香木或星月菩提;亦有以植物的子核果實做成,如最普通的草菩提;近些年來,市上又有以化學製成的各種念珠,但考其來歷,最早最初的是用木槵子作念珠。

從前釋迦牟尼佛在世時,有一位國王,名叫波琉璃王,有一天他和佛陀見面的時候,即問世尊說:「……我國中的災患,使我憂勞,不得修行,請世尊指示一種簡單而易修的要法。」佛答國王:「若要滅除煩惱,當用木槵子一百零八粒,用細麻繩貫穿成串,兩頭交合;時刻隨帶身上,行住坐臥,恆常一心稱念佛法僧,或出聲或默念,使心不散亂,手撥槵子,周而復始,十遍二十,百千萬遍。念滿二十萬遍,身心不亂,沒有一切諂曲,如此修持不懈,捨此報身,命終之時,得生天上第三層天||夜摩天。念滿百萬遍,當得斷除一百零八根本煩惱結業,即可名之為背生死流,趣向清淨涅槃,此乃去除煩惱之根,可以獲得無上的果報。」

大王禮謝佛陀,回宮之後,即命備辦了木槵子千串,不但自己依教實行,並分贈所有王親國戚,每人一串,亦教大家使用。王常誦念三寶,不離佛號,縱然親身軍旅,亦從不間斷。有一天大王心想:世尊大慈,普應一切,若我此善,得免長淪苦海,祈佛現身,為我說法;一時求解脫的心情迫切,三日不食,一心念佛,佛即應形,到達宮內,為王開示:「昔有比丘名莎斗,常念誦佛法僧三寶,經過十年,得成斯陀含果;復再不斷修行,今感生於普香世界,作辟支佛。」大王聞之,深具信心,更加精勤修持。

阿難知此,而問佛陀,佛說:「阿難,何況波琉璃王能誦三寶,經歷萬劫,其功德自不可思議;只要有人聞此大王信佛修持之事,心生一念隨喜者,來世生處,常聞十善。」

以上是依據大藏經中的木槵經所載而說的,大概要算是持用念佛珠的來歷了。能做念佛珠的,除了木槵子之外,如龍眼子等,亦可作為念珠,何以佛要囑用木槵子呢?因為木槵樹,能辟鬼邪,故此樹又名為「無患樹」;其子之殼,可做肥皂,清洗衣物塵垢,寓有去穢復潔之義,所以佛教波琉璃王以木槵子做念佛珠,當有無窮之深意也。